A batalha sobre a dor no cérebro

A batalha sobre a dor no cérebro

Afinal, existe um “centro de dor” no cérebro? Eis uma questão ainda não respondida pela neurociência. Uma neuromatriz? Uma rede de regiões cerebrais que se ativam diante de uma ameaça ao corpo? Ou há um centro gestor único da dor, seja na amígdala, no hipotálamo, na ínsula…? Às vezes, a pendência parece mais uma batalha entre dois lados ferrenhamente opostos, do que neurocientistas de ideias diferentes tentando alcançar colaborativamente algo parecido com a verdade.

Um novo estudo contribui para um debate acalorado sobre onde os sinais de dor são processados

Por Diana Kwon em 28 de abril de 2016

A dor é uma sensação desagradável, mas necessária. As poucas pessoas nascidas sem a capacidade de sentir isso devem abordar as tarefas do dia-a-dia com cuidado extra. Sem a capacidade de sentir os efeitos de um osso quebrado ou pele queimada, é difícil evitar danos. Por outro lado, muita dor pode ser debilitante. Indivíduos com dor crônica frequentemente experimentam uma série de efeitos negativos adicionais na saúde mental e física. Apesar dos recentes avanços na descoberta dos mecanismos subjacentes da percepção da dor no cérebro, os cientistas ainda estão debatendo as questões de onde e como a dor é processada.

Ao longo dos anos, os neurocientistas identificaram a “matriz da dor”, um conjunto de áreas cerebrais, incluindo o córtex cingulado anterior, o tálamo e a ínsula, que respondem consistentemente aos estímulos dolorosos. Alguns pesquisadores, desde então, aplicaram esse conceito para concluir que essa rejeição dói porque a dor social e a dor física compartilham mecanismos semelhantes no cérebro. Outros sugeriram que as imagens cerebrais poderiam ser uma medida objetiva da dor para o diagnóstico e o desenvolvimento de drogas, e até mesmo como evidência no tribunal .

Nos últimos anos, no entanto, vários estudos lançaram dúvidas sobre a ideia de que essas áreas cerebrais são especificamente codificadoras da dor. No estudo mais recente, publicado esta semana na JAMA Neurology, neurocientistas da Universidade de Reading e da University College London examinaram os cérebros de dois indivíduos nascidos sem a capacidade de sentir dor e quatro voluntários saudáveis ​​enquanto recebiam estímulos dolorosos de “picada”. Os cientistas encontraram padrões semelhantes de atividade nas áreas do cérebro amplamente associadas à dor em ambos os grupos, fornecendo evidências de que a matriz da dor pode estar respondendo a outros sentidos.

“Se esta fosse a única evidência que tínhamos até agora, eu seria um pouco mais cauteloso na interpretação”, diz André Mouraux, neurocientista da Universidade Católica de Louvain, na Bélgica, que não esteve envolvido no estudo. No entanto, esta não é a primeira evidência de que essas áreas não são específicas para a dor. Por exemplo, em 2011, Mouraux e seus colegas descobriram ativações similares nos cérebros de indivíduos saudáveis ​​para estímulos dolorosos e não dolorosos. “No geral, a história se torna convincente”, diz Mouraux. Como as regiões relacionadas à dor estão envolvidas em muitos outros processos cognitivos, a maioria dos pesquisadores está adotando a visão de que a matriz da dor é mais geralmente responsável pelo processamento de estímulos que chamam a atenção.

Segundo os autores do estudo, a ideia de uma matriz de dor ainda é difundida e leva a muitas conclusões científicas incorretas. “É muito tentador colocar alguém no scanner, dar um estímulo que cause dor e registrar uma resposta cerebral que – frequentemente, mas nem sempre – se correlaciona com a intensidade da dor percebida e concluir que a resposta reflete a dor”, diz Giandomenico Iannetti, neurocientista da University College London.

ENCONTRANDO DOR NO CÉREBRO

O locus da dor no cérebro é um assunto altamente contestado. Recentemente, vários artigos de alto perfil que relatam áreas cerebrais específicas para a dor estão sob fogo. Por exemplo, em março de 2015, um grupo da Universidade de Oxford publicou um estudo na revista Nature Neuroscience, alegando que a ínsula posterior dorsal era o “centro ai” do cérebro. O estudo recebeu críticas generalizadas da comunidade de pesquisa de dor, incluindo um artigo de vários cientistas influentes refutando as alegações. Pesquisadores descobriram desde então que esta área é realmente sensível a estímulos dolorosos e não dolorosos.

Então, em dezembro, um grupo de neurocientistas da Universidade da Califórnia publicou um artigo na PNAS, alegando que outra área, o córtex cingulado anterior dorsal, era seletiva para a dor. Isso também levou a um artigo de reação crítica , desta vez no mesmo periódico que publicou o estudo original.

A maior questão desses estudos – e muitos estudos de neuroimagem – são as limitações da inferência reversa, em que os pesquisadores usam tipos de atividade cerebral, às vezes chamados de blobs ou “bolhas” por conta das formas que adotam nas ressonâncias fMRI, para deduzir que um evento cognitivo específico como o processamento de dor está ocorrendo. Embora tecnicamente isso não seja impossível, especialmente com novas técnicas que aplicam aprendizado de máquina, a “blobologia” é um negócio muito complicado.

Tome o córtex cingulado anterior dorsal, por exemplo. Os neurocientistas associaram-na a uma variedade de funções além da dor, incluindo atenção, memória de trabalho e monitoramento de conflitos, o que significa que, quando essa região se acende em um scanner, qualquer número desses processos pode estar ocorrendo.

Alguns pesquisadores não estão muito impressionados com os recentes resultados do JAMA Neurology. De acordo com Tor Wager, um neurocientista da Universidade do Colorado, “Eles não estão isolando a atividade relacionada à dor nos grupos de controle e, portanto, não têm uma base para quantificar a diferença”. O que eles deveriam ter feito, diz ele, é medir a mudança na atividade cerebral à medida que o estímulo doloroso aumenta no grupo que pode sentir dor, então compare isso com a mudança de atividade nos indivíduos sem dor enquanto eles recebem o mesmo estímulo.

A aposta acredita que, embora as áreas na matriz da dor possam não ser específicas da dor, certos padrões de atividade nessa rede são. Seu grupo encontrou evidências disso em um estudo de 2013 em que eles relataram padrões distintos de atividade para dor física e social em regiões cerebrais semelhantes. “Acredito, até prova em contrário, que a rede de dor é amplamente encapsulada dentro da matriz da dor”, diz Wager. “Mas isso não significa que medir as bolhas é suficiente.”

ALÉM DOS BLOBS

Embora a busca por marcadores de dor no cérebro possa soar como uma batalha de inteligência entre acadêmicos, há grandes desafios nesse esforço. Os custos da dor crônica – em termos de despesas médicas e perda de produtividade, bem como sofrimento e dependência de opiáceos – são tremendos. Para medir a dor, os médicos atualmente dependem em grande parte dos pacientes para relatar como se sentem. Essas classificações são altamente subjetivas, o que pode ser um problema para o desenvolvimento de medicamentos – por exemplo, quando os pesquisadores tentam descartar os efeitos do placebo. Ter uma técnica de neuroimagem capaz de detectar com segurança sinais de dor pode ser uma ferramenta altamente benéfica para o diagnóstico e o desenvolvimento de medicamentos.

Existem limitações para ter em mente, no entanto. “A utilidade mais perigosa é usar a neuroimagem para descartar que alguém está com dor”, diz Tim Salomons, um neurocientista da Universidade de Reading e principal autor do estudo atual. Em vez de identificar se alguém está sentindo dor, a neuroimagem provavelmente ajudará a fornecer informações sobre a quantidade de dor que uma pessoa está sentindo ou a eficácia de uma droga na redução da dor. “As pessoas estão sofrendo e nós realmente podemos fazer algo sobre isso – mas nós [primeiro] temos que entender melhor a ciência”, diz Wager.

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